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【轉貼】史海鉤沉:世界上第一台計算機被覆活了
夏日的微風
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【轉貼】史海鉤沉:世界上第一台計算機被覆活了

億萬富翁總想做些與眾不同的事。2006年Ross Perot想將德克薩斯州Plano的總部用計算史史上的紀念物進行裝飾。

他們有了Apple I和Altair 880,但仍不滿意,於是打起了ENIAC(電子數字積分計算機)的主意。ENIAC重達27噸,佔地1800平方英呎,被認為是世界上第一台真正的電腦(存在爭議)。經過長時間的努力,這台計算機被覆活了。

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ENIAC誕生於二戰時期,最初是作為輔助炮兵計算炮彈軌跡的工具,在盟軍登陸西歐前一年開始製造,但直到1945年停火時還沒完成。在冷戰初期軍方就發現了ENIAC的大量用途,它的17468根真空管被用來測試氫彈的早期設計的可行性。

這台計算機每秒能執行5000條指令,在當時的情況下它的運算速度比電動式計算機快1000倍。當然,現在iPhone 6每秒能響應250億條指令。

1955年軍方宣佈ENIAC退役,但這個歷史性的發明沒有得到足夠的尊重:它40塊平均重量在858磅的控制板被隨意地放置,不受重視。

一些硬件落到意識到它們重要意義的人手中,例如工程師Arthur Burks,他將所擁有的控制板捐獻給了密歇根大學。Perot特別項目的負責人Libby Craft很是懊惱,因為大部分ENIAC消失在雜亂的倉庫中。

消失於官僚主義

「隨著時間的推移,新一代的人出現,他們對歷史並不瞭解」,熱衷於尋找ENIAC下落的Craft說道,「所以當他們需要更大的空間時,就會想處理掉那一塊笨重的東西。」

在Craft的搜索工作即將結束的時候,軍方人員翻出的文件顯示,部分控制板曾從阿伯丁試驗場運送到Fort Sill (野戰炮兵博物館所在地)。

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當Craft聯繫Fort Sill進行詢問時,博物館發現自己竟然擁有世界上最多的ENIAC硬件部分,共9塊控制板,它們被存放在多年未開封的普通木箱裡。

Craft 與Fort Sill達成協議:後者借出八塊控制板,最為交換,Craft承諾修復硬件。修復項目被分配給工程師Dan Gleason,但他沒有任何修理老式計算機的經驗。他一開始就意識到,不可能讓ENIAC進行實際的計算,因為這需要集齊所有的40塊控制板,更不用說數千件組件,以及早已被遺忘的技術。但他決定至少要讓計算機看起來像是能努力計算出榴彈炮的最佳飛行軌跡。

復原與回歸

Gleason 要做的第一步是解決控制板表明的缺陷:外部金屬鏽斑。八塊中的一塊被水損壞嚴重,已經到了不能修復的地步。Gleason對控制板進行噴砂打磨處理,之後涂以他從數十個汽車配件商店中獲得的黑色皺紋漆。一旦塗料幹了,他在原來的地方銲接上新的燈泡。這些燈泡隨後會被接在一個運動傳感器上,當有觀察者靠近時燈泡會隨機發光。Gleason還製作了一個巨大的鋼鐵框架防止控制板翻倒,和壓壞兩側突出的真空管。

改造後的ENIAC於2007年在Perot的辦公樓進行展出,但是只有少數人有機會見到他,因為這幢建築的安全要求不歡迎公眾,只有那些少數的計算痴迷者被安排特殊的行程。Perot公司在2009年被戴爾收購,隨後表示將進行搬遷,這也預示著是時候將控制板歸還給Fort Sill了。

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這個重達6864磅的大傢伙在9月底運到了Fort Sill。由於Dan Gleason的先見之明,在布設控制板上的燈光時僅利用簡單的產型連接器,和現成的12通道DMX控制器,因此博物館很容易使ENIAC恢復正常。最難的部分在於拼接鋼鐵框架,它比想像的複雜。

ENIAC於十月底在Fort Sill展出,博物館正想獲取一些新的真空管,來使計算機看起來更像原先那樣。控制面板已經喪失了運算能力,也許這才是最好的情況。即使在ENIAC的全盛時期,計算出一個複雜數字的平方根也要耗費30毫秒的時間,現在誰有耐心等那麼久呢?

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2014/11/26 上午 06:40:54

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